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商城记·自贡:百年过客看盐都
2016-09-13 16:42 作者:谭洪安 来源:中国经营网

  1943年4月29日,一位42岁的英国剑桥大学学者不远万里辗转来到了自流井,他就是如今在中国几乎家喻户晓的李约瑟博士。

  47年之后,即1990年10月,已近90高龄的李约瑟写信给自贡盐史学者回忆说:“我仍记得当年我在重庆担任英国使馆科技参赞,到自贡看见天车时那令人激动的心情!就像是身处非工业文明中国的一个工业区,我对它们所采用的技术知道得越多,就越感兴趣。在过去它是预示石油的井眼,而今已成为现代文明的基础。”

  火井天车 惊呆洋人

  李约瑟此行,是受英国皇家学会之命执行战时援华任务。他在陪都重庆主持成立中英科学合作馆,结识不少中国科学家和学者,并赴西南、西北地区广泛考察中国历代文化遗迹。据资料记载,他初抵重庆不到40天,便决定前往自流井访问,可见他业已得知“中国盐都”之盛名。

  在五年后着手撰述的七卷本煌煌巨著《中国科学技术史》中,李约瑟记录下了他的发现:“今天在勘探油田时所用的这种钻探深井或凿洞的技术,肯定是中国人的发明,这种技术在汉代就已经在四川加以应用,不仅如此,他们长期以来所用的方法,同美国加利福尼亚州和宾夕法尼亚州在利用蒸汽动力以前所应用的方法基本相同,开创了机械钻井的先河。”

  李约瑟还将古代深井钻凿技术,列为中国对世界文明所作出的26项重要发明之一。

  但他并不是第一个亲身探访自贡盐场,并惊讶于其巨大工业文明价值的西方学者。大约70年前,即清朝同治末年,德国地理学家李希霍芬就踏上过这方神奇的土地。在李希霍芬有名的七次中国考察之行里,最后也是时间最长的一次(1871年 9月至 1872年 5月),他来到了四川,来到了自贡。他留下的旅行报告中称,井盐“最重要的产地为自流井”,而这一带“是四川人口最稠密,最繁荣的地区”。

  1888年前后,美国学者弗吉尔·哈特也到了自贡,他的《自流井考察记》一书不吝笔墨地描述道:“这座城的重要性无可置疑,数千名银行家来自中国其他地方,充分显示了这里是个巨大的贸易中心。许多木制井架隐约可见,巍然屹立,这不可想象的中国景象在帝国其他地方也难以见到,这些盐井确实是显示了他们的聪明才智、坚韧和勇气。我赞成这个民族在这方面的能力,超过了他们建造城墙和隧道的能力。”

  哈特经过实地调查统计,估算出当时自流井、贡井两地盐场年产值约为4940万美元。在近代工业刚刚起步的19世纪末中国,那真堪称是一个天文数字。

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  哈特造访自流井整整一个世纪之后,另一位来自美国的学者与自贡结缘,她就是曾任哥伦比亚大学东亚研究所主任的曾小萍(Madeleine Zelin)。作为一名专注研究清代到民国期间中国社会经济史、中国法律史的专家,她希望记述的是“中国最早的私人高资本、高生产能力工业企业——食盐制造企业的百年兴衰”。

  经过在自贡当地长达数月的大量档案挖掘及详尽实地考察之后,曾小萍得出一个结论:19世纪末到20世纪初的自流井和贡井,是当时中国最大的工业中心,横跨两镇的富荣盐场盐产量占四川全省的六成。她在课题研究成果《自贡商人——近代早期中国的企业家》(2005年英文初版)一书中写道:

  “它的工人,是最早的一批离开村镇来工厂做工的男人(因为这是只有男性参与的产业),这些人做工,不只是在一些年份或是农闲季节,而是从早到晚且终老一生。它的企业家们,不论大小,是创建产业资本并发展规模经济和范围经济的先驱。最成功之处在于建立了大规模的横向、纵向一体化企业。它们主导着四川南部的经济,也使得它们的股东们跻身中国最富有之人的行列。”

  曾小萍的观察,很大程度上颠覆了我们先前的一些固有观念,即近代中国的第一批产业工人及企业家,最先出现在受到西方经济势力头一波冲击和渗透的东部沿海城市,且更多是由官方主导的洋务运动而催生。

  她还相信,即便是外商在华扩张以及海外华人日益为中国的工业提供新的模式之后,自贡商人和企业家的地位依然重要,而自贡盐场主要增长期在西方影响中国商业之前,这就给在纯粹内生的“大企业”脉络中考察中国制度,提供了一个难得的机会。

  这位早期以研究清朝雍正年间地方财政制度改革成名的女学者,相当直率地指出,在自贡富荣盐场的历史中,很难找到中国历史叙事中那种“封建”国家扼杀式的影响,“清朝经济的政策相对宽松,既没有限制资本和工人的流动,也没有限制批发商和制造商的企业家活力”。

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